Robots aéreos para la exploración de Marte


Las exploraciones científicas con destino a Marte siempre suelen traer sorprendentes datos sobre el planeta rojo. Durante las últimas décadas, estas expediciones han desvelado algunos impresionantes secretos sobre la geología y la hipotética biología que podría existir en Marte. Sin embargo, generalmente son misiones de larga duración y tardan años en completarse (véase el caso de los Rovers y su larga trayectoria).

Para acabar con este problema y poner en funcionamiento exploraciones más rápidas, el ingeniero de la NASA Joel S. Levine ha propuesto una idea innovadora: Mandar aviones robots impulsados por cohetes a Marte. Este tipo de avión, llamado ARES (Aerial Regional-Scale Environmental Surveyor), sería perfectos para llegar de forma rápida y más eficaz a lugares donde los robots terrestres no pueden acceder, consiguiendo así una vista más detallada de la superficie marciana.

Según sus creadores, podría llegar a alcanzar las 450 millas por hora (es decir, alrededor de 720 kilómetros por hora). Volaría a 1'5 kilómetros de la superficie, lo cual permite observar una amplia zona de la superficie y obtener información de los terrenos más accidentados (los cuales son casi imposibles de observar mediante satélites e inaccesibles para los robots terrestres).

Mide unos 6'5 metros de ancho y tiene 5 metros de longitud. Está impulsado por unos cohetes que permitirán un rápido desplazamiento y, cuando el combustible de éstos se agote, el avión aterrizará en la superficie marciana para completar su vida investigando desde el suelo misiones menos importantes.

El ARES llegaría a Marte en un cohete ordinario como si de cualquier otra misión se tratara. El avión estaría completamente plegado (las alas laterales y traseras pueden plegarse para ocupar poco espacio) dentro del cohete. Cuando entre en la atmósfera del planeta, a unos veinte kilómetros por encima del suelo, la nave abriría sus compuertas y dejaría despegar al avión, el cual abriría sus alas en pleno vuelo y pondría en funcionamiento sus cohetes de propulsión.

En caso de que finalmente se pusieran en funcionamiento este tipo de aviones, se centrarían principalmente en el hemisferio sur marciano, lugar donde el elevado magnetismo y el terreno montañoso se han combinado para formar una terreno misterioso y difícilmente accesible.

La investigación llevada a cabo por el ARES mejoraría ampliamente nuestras investigaciones del planeta rojo. En primer lugar, permitiría una comprensión mucho más profunda del magnetismo presente en Marte y de su evolución a lo largo del tiempo (el problema con el magnetismo en Marte siempre ha supuesto un tema de debate para los científicos, como podéis ver en este enlace).

Otro punto en el que estas investigaciones resultarían muy eficaces es en el estudio de la atmósfera. Gracias a la altura a la que volaría el ARES (nunca antes estudiada) obtendríamos valiosa información sobre la composición química de la atmósfera marciana y los distintos gases por la que está compuesta.

Su misión también se centraría en el estudio del agua en Marte: ¿Cuál es la influencia del vapor de agua en la atmósfera? ¿Qué conocemos sobre los polos congelados? Junto a estas preguntas, muchas otras investigaciones serían realizadas para comprender el papel del agua en Marte (y, también, el papel del agua líquida cuando existía, gracias a las "huellas" que podremos localizar en forma de cauces que anteriormente fueron ríos).

Otra investigación importante sería la de hacer una descripción detallada de porqué surgen extrañas cantidades de metano en Marte (indicio que algunos han calificado como posible prueba de vida en Marte).

Pero volvamos al problema inicial: ¿Cuánto tiempo llevaría realizar una exploración marciana con estos robots? Como ya hemos comentado al principio, sus creadores afirman que, una vez que haya despegado y esté volando sobre la superficie marciana, unas dos horas bastarían para realizar su trayectoria. En sólo ese tiempo podría investigar cerca de 1500 kilómetros de la superficie del planeta. Una vez transcurrido este período, el avión aterrizaría en tierra e investigaría desde allí otras misiones secundarias.

Con ese enorme recorrido, podría captar muchísimas fotografías y grabar numerosos vídeos gracias a las cámaras de las que estará dotado. Automáticamente, el ARES mandaría los datos obtenidos a la Tierra, para su posterior estudio científico. Además, según asegura el ingeniero creador del ARES, estas imágenes pasarían a estar disponibles a todo el que quisiera acceder a ellas:
"Nuestro objetivo es inspirar a los estadounidenses que están pagando esta misión con sus impuestos; pero más importante aún, inspiraremos a la proxima generación de científicos"
La idea no es nueva, este proyecto lleva ya unos años en la cabeza de los ingenieros de la NASA, pero es ahora cuando están surgiendo las mayores posibilidades de que se ponga en marcha una misión "seria" para construir y mandar uno a Marte.

Por supuesto, todavía falta bastante para que podamos ver algo similar en acción. Un equipo de 250 ingenieros aeronáuticos está trabajando en ello y ya han creado algunos prototipos básicos. Según creen, si la NASA lo permite, podríamos ver a un ARES volando sobre Marte dentro de apenas 10 años.

Como colofón, y si tenéis algo de tiempo, me gustaría dejar esta charla TED que hizo el creador del ARES (Joel Levine) en la cual hablará sobre la necesidad de investigar Marte y la importancia que tendría lanzar al ARES a nuestro planeta vecino (podéis activar los subtítulos en español):



Si no tenéis mucho tiempo para ver la charla TED al completo, al menos me gustaría que viérais este vídeo donde se aprecia bastante bien el modo en el que el ARES despega y se separa del cohete que lo llevará a Marte, así como varias medidas y su funcionamiento básico.

Fuentes

NASA Moves Ahead With Robotic Plane to Take Mars Exploration to the Skies - Popular Science
Robot Airplanes Could Unlock Mars Mysteries - Space.com
ARES (página oficial en inglés)
1ª imagen
2ª imagen
3ª imagen

9 comentarios:

PEPE CAHIERS dijo...

Yo para esto son un poco como los niños pequeños y lo que quiero es pisar literalmente Marte, con seres humanos, no con máquinas.

Alejandro (vuestro humilde narrador) dijo...

Vaya que curioso, lástima que diez años es una espera bastante larga. Lo que no has puesto o no han revelado es la resolución a la que llegaría la señal de vídeo emitida y el tiempo que tardaría en llegar las ondas, dada la distancia entre Marte y la tierra. Que curioso lo del metano, por definición se produce naturalmente por excrementos de plantas, pero creo recordar que un profesor de química me dijo que también es por los seres humanos! A ver si esos vehículos descubren algún canal misterioso que se les haya escapado a los satélites, a ver si encuentran algún marcianito o prueba de que hayan estado!!!

Dani dijo...

Fabuloso!

Marcos Callau dijo...

Muy interesante. Este tipo de robots podrían ofrecer un gran avance en los datos y las investigaciones que se llevan a cabo.

Cendrero (Adm. El Busto de Palas) dijo...

@PEPE CAHIERS: Claro, pisar Marte con humanos y no con máquinas es uno de los grandes objetivos que debería tener la NASA, pero por desgracia el presupuesto científico no siempre es muy bueno, y llevar a un hombre a Marte supone un enorme gasto.

Gracias por comentar.

@Alejandro (vuestro humilde narrador): Una larga espera sí, pero por lo menos tenemos la esperanza de que lo lograremos. La pregunta que me propones sobre el tiempo que tardaría en llegar no la he encontrado en la página oficial ni en ninguna de las fuentes, supongo que dependerá de cómo avance la tecnología con el tiempo.

¿Sabes qué otra cosa produce mucho metano además de las plantas en putrefacción? Los pedos de las vacas xD En fin, el tema del metano es bastante importante, veremos lo que pasa con estas investigaciones. Es muy poco probable, pero a todos nos gustaría que algún día se anunciara la noticia de que se ha descubierto vida en el espacio...

@Dani: Gracias! Me alegro de que te gustara, yo no tenía ni idea de su existencia hasta que me enteré leyendo la PopSci hace unos días, y me pareció interesante ampliarlo y publicar un post.

@Marcos Callau: Seguro que sí, Marcos. Sus exploraciones traerán interesantes datos a la Tierra, yo no lo dudo. Es vital para una buena exploración de Marte. Gracias por comentar Marcos :D

Alive dijo...

Muy interesantes la charla TED y el vídeo. Es bastante descorazonador saber que tardaremos diez años en llevar este robot hasta Marte... cuánto nos falta aún para que el hombre pise el planeta rojo.

Saludoss.

Cendrero (Adm. El Busto de Palas) dijo...

@Alive: Bueno, diez años es bastante para nosotros, pero en una escala cósmica no es nada de tiempo ;-D Seguro que todos los aquí presentes podremos ver estos aviones en acción y, con suerte, a un hombre pisando Marte y repitiendo esa mítica frase de Armstrong.

Me alegro de que te gustara, gracias. Saludos!

David dijo...

• Me gusta mucho el tema de la robotica, y creo que esta especialidad tiene muchas utilidades. He comprado Pasajes a Buenos Aires desde Neuquén para ir a ver a una expo de tecnología y ciencia

sebastian benedetto dijo...

No se pueden usar cuatricopteros o aeronaves con motores eléctricos que puedan ser mas re-utilizables que estos impulsados por cohetes?. La NASA piensa en la ecología de Marte?

 

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