Animales que ya no podemos ver (8ª parte) La Paloma migratoria

Si hay un animal que puede presumir de haber tenido una extinción rápida y fugaz, ése es la paloma migratoria. Basta con decir que en sólo un siglo, pasó de ser el ave más abundante de Norteamérica a ser un ave en peligro de extinción (y un poco más tarde, extinta). En su día, el 40% de las aves que habitaban Norteamérica eran de esta especie (como supondréis, un número nada despreciable). Y sin embargo, hoy no queda ninguna. ¿Por qué? Lo veremos más adelante, pero primero vamos a ver algunas características de esta interesante especie.

La paloma migratoria, de nombre científico Ectopistes migratorius, vivió en los vastos territorios de la costa este norteamericana, ocupando una gran parte de lo que hoy es Estados Unidos y Canadá. Como bien indica su nombre, se desplazaba en grandes grupos hasta que, en el siglo XX, su existencia llegó a su fin.

Sus características generales como el peso o la el tamaño eran bastantes parecidos a los de la paloma común, aunque su cuerpo estaba mejor adaptado a las migraciones. Por ejemplo, aproximadamente solían medir unos 32 centímetros del pico a la cola y pesaban unos 350 gramos (aunque la hembra siempre solía tener un peso y tamaño menores a los del macho).

Quizás la característica más sorprendente de este animal era su enorme capacidad de formar bandadas a la hora de desplazarse. Según decían los biólogos, era un animal muy social, y la vida en grupo era algo vital para él. Cuando tenían que desplazarse de un lugar a otro, las bandadas llegaban a alcanzar unas longitudes enormes. De hecho, hay algunos escritos de la época que aseguran que las bandadas llegaban a los 1'6 kilómetros de grosor y 500 kilómetros de longitud. Imaginad un manto de con casi dos kilómetros de grosor extendido sobre 500 kilómetros de cielo para entender lo que realmente era una migración de este ave. Algunos testimonios de la época en la que estos animales eran abundantes dicen que cuando un grupo de bandadas cruzaba una ciudad, ésta pasaba varios días completos con una disminución de luz y calor, ya que literalmente les tapaban el cielo. Eran como una enorme nube.

Mientras visitaba a unos amigos en Nueva Inglaterra, estando sentado en la cocina, de repente el cielo se oscureció, no había luz en la habitación y un ruido estruendoso empezó a oirse cada vez más, estaba seguro de que era un tornado. Cuando mis amigos vieron lo asustado que estaba exclamaron: "¡oh, eso son sólo las palomas volando sobre nosotros"

Otro punto importante sobre esta maravillosa ave es su gran colorido. Como veréis en la imagen de vuestra izquierda, la combinación de colores es enorme: Un tono azulado en la cabeza y el dorso, un color anaranjado en el pecho y blanco en el vientre. Además, las alas tenían los extremos negros y pequeñas motas negras. La cola también acababa en un color negro y muy a menudo los ojos estaban recubiertos de un plumaje de tono rojizo. Toda una combinación de colores. Sin embargo, en la imagen también veis una paloma que no cumple con todos estos colores ¿Por qué? Porque se trata de una hembra. El animal que hemos descrito antes, el que está situado en la parte inferior de la imagen, era un macho. La hembra (situada en la parte superior), a pesar de tener ciertas similitudes, poseía un color pardo en el dorso y en general todos sus colores eran más apagados.

La dieta de este animal era omnívora y muy variada. Se alimentaban de los frutos que producían los árboles y arbustos, de lo que encontraban por el suelo... Principalmente, eran nueces, bayas, bellotas, invertebrados, frutas e insectos. Las crías se alimentaban con leche de la madre (el término "leche de paloma" se refiere a una mezcla de alimentos semidigeridos) y con los alimentos regurgitados que traía el padre. Esta eficaz alimentación daba como resultado un crecimiento muy rápido, en el cual los polluelos estaban listos para independizarse con sólo dos semanas de vida.

También cabe destacar que esta especie sólo ponía un huevo por apareamiento. Sin embargo, el huevo eclosionaba rápidamente a los 13 días (y como hemos dicho, abandonaría el nido dos semanas después), lo cual permitía un buen crecimiento de la especie. Era una reproducción muy rápida.

Pasemos ahora a la curiosa historia de su extinción (como era de esperar, a causa de los humanos). Primero, vamos a situarnos a principios del siglo XIX. En esta época, la paloma migratoria es una de las aves que más abundan en el mundo entero. En esos momentos, los estadounidenses empiezan a cazarla para su propia alimentación y la de sus animales. Era una carne de pobres, un par de estas palomas se podían comprar por apenas dos centavos.

Con la expansión del ferrocarril por Norteamérica, los colonos empiezan a establecerse en nuevos territorios y, para alimentarse, empezaron a cazar a un ritmo enorme las aves más fáciles para ellos: Las palomas migratorias. Con un sólo disparo a un grupo que estuviera en plena migración caían varias aves a la vez.

Pero la caza excesiva no fue lo único que las perjudicó. Al mismo tiempo que el ferrocarril hacía más fácil el transporte de los humanos, la agricultura empezaba a destrozar áreas de bosque que anteriormente eran el hogar de muchas de estas palomas. Para 1850, sólo 50 años después del inicio de esta historia, el decrecimiento de esta especie ya era más que evidente. Sin embargo, la caza no se redujo, seguía siendo un animal fácilmente cazado.

30 años más tarde, en 1880, la situación ya era muy grave y estaba empezando a peligrar la especie. Los gobiernos empezaron a tomar conciencia de el problema en esta época y quisieron criar a la especie en cautividad, pero, como era de esperar, un ave migratoria no podía criarse bien en un espacio cerrado. Entonces llegó el momento más terrible para la especie. El fatídico día se produjo en 1896, cuando un grupo de cazadores mataron 25.0000 ejemplares en un solo día, aprovechando que estaban todos reunidos en una zona de cría y reproducción. Todos los adultos fueron exterminados y las crías murieron por falta de alimento y protección.

Pero, ¿sabéis qué pasó con esas 25.000 palomas cazadas? Pues que, mientras el tren las transportaba para que se usaran como alimento, éste se averió y tuvieron que tirar a todas las palomas, no las usaron para nada. Desde ese día, encontrarse a este animal era algo anecdótico, toda una proeza. Pero ahí no acaba todo, preparaos... ¿Os preguntáis quién mató a la última paloma migratoria que había en libertad? Nada más y nada menos que un pequeño niño de Ohio, en el año 1900.

Desde entonces, sólo se podían ver en cautividad, en los zoos. El último ejemplar que vivió con nosotros recibió el nombre de Martha. El 1 de septiembre de 1914, Martha moría en su jaula, para ser posteriormente congelada y mandada a un museo. El animal que estáis viendo a vuestra izquierda es ella, la última paloma migratoria que hubo.

Fuentes

Ectopistes migratorius - Wikipedia
Passenger Pigeon - Wikipedia (English)
Mi especie extinta favorita - Diario de un copépodo
1ª imagen
2ª imagen
3ª imagen
4ª imagen

15 comentarios:

Dani dijo...

Hola Cendrero. Sigo en ON, pero me paso por aquí para recomendar a los lectores de este blog y a ti el primero el último libro que he devorado en dos días. Se trata de "Física de lo Imposible" de Michiu Kaku...hacía años que no leía un libro de divulgación científica tan estimulante. Dejemos la publi, y al tema:

Apasionante esta entrada sobre la paloma migratoria. De verdad, la serie sobre animales que ya no podemos ver está cada vez mejor...¿y pensar que yo solamente tenía constancia del dodo??

Volveré

saludos

Cendrero (Adm. El Busto de Palas) dijo...

¡Hola Dani! Tendré en cuenta la recomendación, la verdad es que voy necesitando un libro de divulgación ya. Ahora estoy con la "Guerra de los mundos" y luego me voy a poner con "El increíble hombre menguante", así que tendré en cuenta lo que dices para cambiar de aires un poco ;)

Me alegro de que te gustara la entrada y la serie, muchas gracias. Uno de los que voy a poner próximamente seguro que lo conoces, es el famoso Smilodon, pero me estoy liando un poco con él, ya que en realidad es un género, no una especie. Ya veremos cómo la adapto a esta serie.

Disfruta las vacaciones, hasta pronto :)

Paquetolius dijo...

Con este post casi echo la lágrima. Incluso peor que lo del delfín chino.

Alejandro dijo...

Al igual que Dani, pocos animales extinguidos conocía. Mientras leía tu entrada, me imaginaba a las criaturas que pueblan la película de Hictchcock "Los pajaros": esa cantidad de aves volando tapando el cielo de una ciudad! Es detestable que un ave se extinga por el tema de caza, si es por la contaminaciçon, aunque repulsivo, aún lo digiero mejor. Del mismo modo que existen los derechos humanos entonces deberían de existir los derechos animales (los hombres de hecho son animales). Si, hoy en dia hay Greenpeace y otras agencias, grupos... pero su poder es muy reducido enfrente a las multinacionales con sus cazas furtivas.

Como siempre, peloteos aparte, muy bien expuesto!!!

Fisilósofo dijo...

La próxima vez me pensaré mejor lo de llamar a las palomas "ratas con alas". Vaya plumajes más coloridos que tenían. Estas palomas con bastante más estilizadas que las "normales" ¿no?

Saludos

Marcos Callau dijo...

Una pena Cendrero porque era preciosa, muy colorida. Me ha gustado mucho tu entrada porque hace poco presté especial atención a las palomas que pueblan la ciudad de París. Son más grandes que las que vemos en España y de un color algo distinto. Me llamó la atención. Lo de la alimentación de los norteamericanos a base de paloma ya lo sabía, gracias al cine. Se trata de una película de cine negro que no recuerod el título en la que uno de los primeros gángsters italoamericanos se alimenta a base de paloma. Curioso.

Cendrero (Adm. El Busto de Palas) dijo...

@Paquetolius: La verdad es que esto fue algo completamente brusco, cuesta creer la velocidad con la que ocurrió. En fin, es lo que ocurre si no se tiene nada de precaución a la hora de cazar una especie de forma abusiva. Gracias por comentar.

@Alejandro: Gracias, me parece genial que en esta serie no haya animales muy conocidos, es lo mejor para descubrir nuevos animales y no quedarse siempre en los mismos que vemos en cualquier sitio cuando se habla de extinciones. Esperemos que en un futuro la caza furtiva y al sobrepesca no sean la causa de extinciones de este tipo.

Respecto a las ONGs, sí, hacen algo por intentan frenar la contaminación. Lo que no me gusta es el sensacionalismo que toman a veces. Por ponerte un ejemplo, te digo por experiencia que no se pude leer una opinión de Greenpeace sobre la energía nuclear sin oír diez veces en una frase la palabra "Chernóbil"...

@Fisilósofo: Sí, estas palomas están algo más estilizadas, están mejor adaptadas para volar y hacer migraciones. La verdad es que tienen un cuerpo más delicado, por decirlo de algún modo, tiene unas formas más armoniosas. Además, el plumaje tan bonito le daba un aspecto mejor, yo creo que son más bonitas que las palomas comunes que se pueden ver todos los días.

@Marcos: Muy curioso lo que comentas sobre las palomas de París, no tenía ni idea del tema. Si alguna vez paso por allí pondré especial atención, siempre me han parecido muy interesantes esas pequeñas variaciones dentro de una misma especie.

Respecto a la película, yo tampoco la conozco a primera vista (además, tú eres mucho más experto en el cine que yo, así que...). Pero estoy seguro de que lo harían con normalidad. Como he dicho, era comida de pobres, algo muy barato que mismamente podía servir para alimentación humana que para hacer pienso de animales.

Gracias a todos por comentar :)

PEPE CAHIERS dijo...

Este es el tipo clásico de extinción que consiste en la estupidez de "como son muy numerosas, no importa cuantas liquidemos, que siempre quedarán más".

Alfonso dijo...

Una pena que esta ave haya sido cazada hasta su extincion, la verdad que no la conocia, y me impactó los colores que tenía, realmente en las fotos en blanco y negro no se aprecia nada de nada. Y tambien me impacto el hecho de leer que la madre alimentaba a la cria con leche. Es cierto eso? Era leche de verdad o alguna otra cosa? Porque es algo muy raro leer que un ave de leche O.o
Bueno, nada mas, un gran articulo y un gran ave que perdimos. Saludos, Cendrero.

Yunni dijo...

¡Gracias por el articulo Cendrero! Me impresiono mucho eso que cuando habian tantas de estas aves migrando, tapaban el sol hasta por ¡dos dias! Cuanto no necesitaria esto hoy en dia el este de los Estados Unidos, con estos calores que estan haciendo.

Cendrero (Adm. El Busto de Palas) dijo...

@Pepe: Exacto, no se puede decir más claro. Ese argumento (que todavía se usa muchísimo a día de hoy) no sirve para nada si la caza es excesiva y no se controla la especie. Una pena que se redujera el número tan bruscamente, pero así pasó.

@Alfonso: Respecto a la leche, en realidad no es leche como tal, es una especie de alimentos semidigeridos por la paloma... voy a aclararlo en el post, creo que así queda confuso, gracias por mencionarlo (en términos biológicos creo que sí se usa "leche de paloma", pero puede dar lugar a confusiones, lo reconozco).

Me alegro de que te gustara el artículo, gracias por pasar.

@Yunni: La verdad es que parece algo impresionante, yo todavía no me lo imagino. Hay que tener en cuenta que, según se dice, iban todas juntas en las migraciones, grandes manadas enteras de miles de pájaros. Es asombroso. Muchas gracias por tus palabras Yunni.

Alive dijo...

Excelente artículo. Conocía algo a la paloma migratoria, pero hay muchos datos de ella que no dejan de sorprender.
También es mala suerte lo de las 25.000 palomas, murieron para nada, y lo de la última paloma en libertad, la de Ohio. La duda que me surge es si el niño la mató sin querer o a posta, yo diría que lo haría de la primera forma, pero... quién sabe, tampoco me extrañaría que fuera adrede.

Cendrero (Adm. El Busto de Palas) dijo...

Hola Alive, gracias por comentar. Sobre el niño... la verdad es que no he leído por ningún lado si lo hizo adrede o fue sin querer, pero según he visto en la Wikipedia, la paloma fue tiroteada por el niño.

Esta muerte me hace pensar que fue adrede, pero tampoco se pude asegurar. Quizás disparó por error, o estaba tiroteando otra cosa... Poco probable. Lo más posible es que disparara a posta, pero como no he visto exactamente eso por ningún lado, he preferido dejarlo en el aire, no vaya a ser que meta la pata ;)

Saludos!

Anónimo dijo...

Lamentable!, pero es la historia recurrente del humano interactuando con la naturaleza!, lo peor de todo es que aun a pesar de que estamos en tiempos modernos y supuestamente mas preparados, aun seguimos por el mismo camino de la ignorancia!.

S.Belizón dijo...

Una historia muy conmovedora! impresiona mucho como tanta abundancia se precipitó a la extinción por culpa de lo de siempre...

 

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